The Museum of Failure

I have a horror of victories.
(André Pieyre de Mandiargues)

Museums are places of enchantment and inspiration (starting from their name, referring to the Muses). If they largely celebrate progress and the homo sapiens‘ highest achievements, it would be important to recognize that enchantment and inspiration may also arise from contemplating broken dreams, misadventures, accidents that happen along the way.

It is an old utopian project of mine, with which I’ve been flirting for quite a long time: to launch a museum entirely dedicated to human failure.

Lacking the means to open a real museum, I will have to settle for a virtual tour.
Here is the map of my imaginary museum.

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As you can see, the tour goes through six rooms.
The first one is entitled Forgotten ingenuity, and here are presented the lives of those inventors, artists or charlatans whose passage on this Earth seems to have been overlooked by official History. Yet among the protagonists of this first room are men who knew immense fame in their lifetime, only to fall from hero to zero.
As a result of an hypertrophic ego, or financial recklessness, or a series of unfortunate events, these characters came just one step away from victory, or even apparently conquered it. Martin F. Tupper was the highest grossing anglo-saxon XIX Century poet, and John Banvard was for a long time the most celebrated and successful painter of his era. But today, who remembers their names?
This introduction to failure is a sort of sic transit, and pushes the visitor to ask himself some essential questions on the ephemeral nature of success, and on historical memory’s inconsistency.

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John Banvard (1815-1891)

The second room is entirely dedicated to odd sciences and wrong theories.
Here is a selection of the weirdest pseudoscientific ideas, abandoned or marginalized disciplines, complex systems of thought now completely useless.
Particular attention is given to early medical doctrines, from Galen‘s pneuma to Henry Cotton‘s crazy surgical therapies, up to Voronoff‘s experiments. But here are also presented completely irrational theories (like those who maintain the Earth is hollow or flat), along other ones which were at one point influential, but now have an exclusively historical value, useful perhaps to understand a certain historical period (for instance, the physiognomy loved by Cesare Lombroso, or Athanasius Kircher‘s musurgy).

This room is meant to remind the visitor that progress and scientific method are never linear, but rather they develop and grow at the cost of failed attempts, dead-end streets, wrong turns. And in no other field as in knowledge, is error as fundamental as success.

The third room is devoted to Lost challenges. Here are celebrated all those individuals who tried, and failed.
The materials in this section prove that defeat can be both sad and grotesque: through multimedia recreations and educational boards the visitors can learn (just to quote a few examples) about William McGonagall, the world’s worst poet, who persisted in composing poems although his literary abilities were disatrous to say the least; about the clumsy and horrendously spectacular attempt to blow up  a whale in Florence, Oregon, or to free a million and a half helium balloons in the middle of a city; and of course about the “flying tailor“, a classic case of extreme faith in one’s own talent.

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Next, we enter the space dedicated to Unexpected accidents, often tragic-comic and lethal.
A first category of failures are those made popular by the well-known Darwin Awards, symbolically bestowed upon those individuals who manage to kill themselves in very silly ways. These stories warn us about overlooked details, moments of lessened clarity of mind, inability to take variables into account.
But that is not all. The concept behind the second section of the room is that, no matter how hard we try and plan our future in every smallest detail, reality often bursts in, scrambling all our projects. Therefore here are the really unexpected events, the hostile fate, all those catastrophes and fiascos that are impossible to shun.

This double presentation shows how human miscalculation on one hand, and the element of surprise “kindly” provided by the world on the other, make failure an inevitable reality. How can it be overcome?

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The last two rooms try to offer a solution.
If failure cannot be avoided, and sooner or later happens to us all, then maybe the best strategy is to accept it, freeing it from its attached stygma.

One method to exorcise shame is to share it, as suggested by the penultimate room. Monitors screen the images of the so-called fail videos, compilations of homemade footage showing common people who, being unlucky or inept, star in embarassing catastrophes. The fact these videos have a huge success on the internet confirms the idea that not taking ourselves too seriously, and being brave enough to openly share our humiliation, is a liberating and therapeutic act.
On the last wall, the public is invited to hang on a board their own most scorching failure, written down on a piece of paper.

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The final room represents the right to fail, the joy of failing and the pride of failure.
Here, on a big bare wall, failure and fortune are represented as yin and yang, each containing the other’s seed, illusory opposites concealing only one reality – the neverending transformation, which knows no human category such as success or failure, indifferent, its vortex endlessly spinning.
To take failure back means to sabotage its paralyzing power, and to learn once again how to move and follow the rythm.

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Above the exit door, an ironic quote by Kurt Vonnegut reminds the visitor: “We are dancing animals. How beautiful it is to get up and go out and do something. We are here on Earth to fart around. Don’t let anybody tell you any different“.

28 comments to The Museum of Failure

  1. Sappi che voglio una prevendita dei biglietti appena sarà possibile realizzare il museo! 😀

  2. Francesca says:

    Ciao e Buon Anno!!!
    Davvero ottima come idea per un museo!!!Io di sicuro lo andrei a visitare!!…..e più volte!!!

    E complimenti per il blog,sempre pieno di storie affascinanti!!!

  3. stefano says:

    Idea affascinante. Mi permetto due suggerimenti, cui forse avrai già pensato. Il primo e più ovvio, lasciarci collaborare a questa costruzione. Il secondo, più sottile, provare a costruire una planimetria virtuale che non sia la mera trasposizione di un museo fisico, ma la costruzione di uno spazio che non deve rispettare le tre dimensioni… Se penso ai musei immaginari, da Hannibal Lecter a Daverio, vedo la costruzione di uno spazio che potrebbe essere realizzato, al contrario un museo virtuale non deve essere soggetto alle leggi della fisica, della geometria e della topologia…

    • bizzarrobazar says:

      Al primo punto rispondo: ça va sans dire.

      Quanto al secondo suggerimento, certamente un museo virtuale può essere multidimensionale; visto il tema di cui questo particolare museo si fa scrigno, però, avevo riflettuto più che altro sulla possibilità di inserire errori e piste false al suo interno. Frustrare i visitatori con piccoli inganni, indurli a sbagliare.
      E poi avevo pensato a un fallimento più macroscopico, un fallimento del museo stesso… ma in cosa potrebbe consistere, concretamente?

  4. -Paolo says:

    Spero di diventare ricco e farti da finanziatore.

    Il concetto è immenso. Credo che se chiedessimo in giro “Qual è il tuo fallimento più bruciante?” riceveremmo risposte parecchio differenziate…

    Grazie, sei sempre vivificante!

  5. Bella idea. Ti auguro di poterla realizzare presto!

  6. Valter says:

    Altra citazione pertinente:

    “Tentare e’ il primo passo verso il fallimento” (H. Simpson)

    Complimenti per il blog!

  7. stefano says:

    Non so se la mia risposta cadrà nel punto giusto. Se pensi ad un augurabile e implicito fallimento per il museo del fallimento, il miglior fallimento sarebbe avere un grande successo…. In ogni caso ritengo che deviare il visitatore, illuderlo, ingannarlo faccia parte del gioco e rientri nelle infinite possibilità di un luogo virtuale. Tutto contribuisce a dare al visitatore un ruolo attivo, contrariamente ai musei tradizionali dove sostanzialmente il visitatore “subisce”….

    • bizzarrobazar says:

      Non pensavo a un fallimento del museo in sé, quanto piuttosto a qualche svista che lo rendesse appunto più “umano”, fallibile, che lo facesse scendere dalla cattedra… un gran cartello che annuncia “MSUEO DEL FALLIMENTO”, o cose simili, per capirci. 🙂

  8. Chiara says:

    L’idea è veramente bella. E’ originale e secondo me nel suo piccolo oltre all’avere una funzione “catartica” sotto alcuni punti di vista potrebbe anche essere socialmente edificante. Mi spiego: mi sembra che negli ultimi anni tutti ci stiamo prendendo un po’ troppo sul serio, e veniamo cresciuti con un senso di perenne ansia da prestazione rivolto a qualunque cosa facciamo (non essere abbastanza produttivi sul lavoro, non essere sufficientemente intelligenti/belli/bravi etc) che a lungo termine può causare disturbi di tanti tipi (insonnia o attacchi di panico ad esempio), e spesso ci dimentichiamo che “sbagliando si impara”. Pedagogicamente parlando credo moltissimo nella funzione che ha l’errore nell’apprendimento, e questo va esteso a tutto, su larga scala: è un museo a cui vorrei che un mio ipotetico figlio andasse con la scuola e che io in primis visiterei volentieri! Ti auguro di realizzare questo progetto|

    • bizzarrobazar says:

      Grazie Chiara. Hai ragione, prendersi troppo sul serio è una patologia. E, al di là dell’importanza pedagogica dell’errore, c’è anche una certa poesia nella sconfitta che dovremmo imparare a riconoscere.

  9. Livio says:

    Bellissimo! Come non condividere il pensiero di Vonnegut?

  10. Ambrosia says:

    Ciao! Adoro il tuo sito e vorrei proporti qualche idea per un articolo…riguardano cose bizzarre che mi piacerebbero fossero approfondite alla tua maniera (sempre che, spulciando il sito alla bell’ e meglio, non mi sia accorta che erano già state trattate)
    Dove potrei scriverle?
    Complimenti per l’ottimo lavoro!

  11. Daniela says:

    Sarebbe spettacolare!! Sul serio, è un’idea fantastica

  12. Zeroebbasta says:

    Forse William McGonagall era semplicemente un Vogon.

  13. Daniele says:

    Ho un’idea per un fallimento epico: finte uscite di sicurezza, col muro dietro. Ottima per fare scherzi ai visitatori, con qualche marchingegno di un “genio” inventato per l’occasione e intento a buttare fumo senza arrosto, o un automa impazzito che in realtà è un attore o attrice in costume.

    Potrebbe star bene nell’ultima sala: magari, una guida potrebbe indirizzare le comitive all’uscita di sicurezza, per scoprire che non c’è e dire “ah, già, l’ingegnere non sapeva bene dove metterla” e rivelare un passaggio segreto a fianco della falsa uscita.

    Potrebbe essere procurato allarme? 😛

  14. Daniele says:

    😀 sarebbe stupendo!

  15. loscalzo1979 says:

    Io un tentativo di cercare un crowfunding per aprirlo lo farei, magari potresti chiedere aiuto proprio ai creatori dei Darwin Award e ai numerosi canali Youtube dedicati ai Fail

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